В течение 1998 г. США инвестировали в создание беспроводных сетей немалые средства, однако больших успехов в этой области пока не наблюдается. В чем же причина?

Сетовать на недостаток финансирования не приходится. По исследованиям Network World и PricewaterhousCoopers, в 1998 г. в организацию 85 компаний, ориентированных на разработку и внедрение беспроводных технологий, было вложено 776 млн долл. Это составляет примерно 14% всего венчурного капитала, доставшегося новичкам индустрии сетевых технологий и услуг.

Однако ни лавина инвестируемых средств, ни внедрение услуг беспроводной связи известными операторами не привели к расцвету этого сектора рынка. Причин тому несколько, и кроются они не только в ограничениях, присущих беспроводным технологиям, но и в значительном противодействии со стороны операторов проводной связи, а также в отсутствии энтузиазма корпоративных клиентов по отношению к новой технологии. Вероятно, в ближайшей перспективе пользователям не стоит надеяться на повсеместное подключение к беспроводным сетям.

Тем не менее данная технология проникает на корпоративный рынок, хотя и медленнее, чем предполагалось. Неспешно разворачиваются крупные наземные и спутниковые сети беспроводной связи, разрабатывается связное ПО для подключения абонентов таких сетей к проводным, создается целый ряд других полезных прикладных программ для беспроводных систем.

Спектр предложений

Существует два основных типа беспроводных услуг: фиксированная и мобильная связь. Причем по надежности передачи данных беспроводная фиксированная связь существенно превосходит мобильную. Услуги фиксированной широкополосной беспроводной связи предоставляют во многих крупных городах США специализированные компании Advanced Radio Telecom, NextLink, Teligent и Winstar, а также такие гиганты, как AT&T и BellSouth.

По мнению представителей венчурных компаний, современный рынок уже в какой-то степени подготовлен к внедрению беспроводных технологий. Многие операторы связи, в том числе и новички — NextLink и Winstar, планируют предоставлять доступ в Internet по широкополосному беспроводному каналу, что позволит связать магистрали Т1 с территориями, не охваченными волоконно-оптической связью. Однако наибольшее влияние на рынок беспроводной связи, вероятно, окажет ряд событий, произошедших в начале 1999 г.:

  • крупнейший производитель сетевого оборудования Cisco и важный игрок на рынке сотовой связи Motorola объявили о намерении в течение ближайших четырех—пяти лет вложить 1 млрд долл. в разработку стандарта передачи телефонии, данных и видео по беспроводным сетям на основе Internet-технологий;
  • British Telecommunications и Microsoft, а также Nextel Communications и Netscape сообщили о создании соответствующих партнерских союзов и анонсировали планы (безусловно, два разных) разработки на основе Internet-технологии продуктов для беспроводных сетей;
  • компания Globalstar запустила еще четыре низкоорбитальных спутника, и теперь на ее счету их уже 20. Когда число спутников достигнет 36, она намерена начать предоставление услуг беспроводной связи, включающих телефонию, передачу данных, факсов и сообщений;
  • Teligent приступила к предоставлению услуг беспроводного доступа в Internet и телефонной связи еще в четырех городах США, а к концу 1999 г. планирует охватить услугами беспроводной связи уже 40 городов;
  • компания PSINet анонсировала планы создания сети InterSky для беспроводного доступа в Internet, которая охватит 11 городов к концу текущего года и около 50 — к концу 2000 г.

Столь широкий спектр предложений и программ разработки нового оборудования и ПО делает внедрение беспроводных сетей предприятий вполне реальным. Однако это относится лишь к крупным городам США, для провинции такая связь пока остается мечтой. По мнению отдельных экспертов, в некоторых городах Америки эра беспроводной связи наступит очень скоро (через три-пять лет), но кое-где она может не наступить никогда, поскольку провайдеры не хотят устанавливать антенны в тех регионах, где предварительные расходы на организацию этого вида связи не окупятся из-за малого числа потенциальных клиентов.

А вот корпорация Teledesic намерена справиться и с этой региональной проблемой. Она создает девятимиллиардный проект Internet in the Sky по предоставлению услуг беспроводной связи на базе системы, состоящей из низкоорбитальных спутников. Широкополосной фиксированной связью будут обеспечиваться как корпоративные, так и частные клиенты в любой точке планеты. Но проект может быть реализован не ранее 2003 г., а пока запущен единственный экспериментальный спутник для тестирования оборудования. Ни один из запланированных к запуску 288 спутников не выведут на орбиту ранее 2001—2002 гг.

Компаниям Orbcomm и LEO One USA удалось построить низкоорбитальные системы спутниковой связи меньшего масштаба. Как считают эксперты аналитической фирмы Ascent Communications Advisors, к 2002 г. доходы за услуги беспроводной связи, предоставляемые LEO, могут достичь 2 млрд долл.

Другая перспективная беспроводная технология — локальная многоточечная связь (Local Multipoint Distribution Service, LMDS) для передачи огромных объемов данных. По убеждению ее апологетов, она может заменить несколько сотен каналов Т1, которые, напомним, обеспечивают скорость передачи в нисходящем потоке 1,5 Мбит/с. Если учесть также, что по каналам ADSL скорость передачи составляет 7 Мбит/с, а по линиям Т3 — 45 Мбит/с, то станет ясно: LMDS сулит существенное увеличение пропускной способности. Безусловно, и у LMDS есть недостаток — предельный радиус действия не превышает 5 км при условии, что антенна находится в прямой видимости.

В любом случае до начала предоставления услуг с использованием этой технологии пройдет не менее четырех-пяти лет. По прогнозу фирмы Pioneer Consulting, в течение ближайшего десятилетия в США рынок LMDS-услуг, ориентированных на клиентов из сферы малого бизнеса, достигнет 6,5 млрд долл.

Прошлой весной правительство США провело торги на частотный спектр для предоставления LMDS-услуг. Самый крупный пакет (40 лицензий) на сумму 187 млн долл. тогда приобрела компания WNP Communications. Этот частотный диапазон позволяет охватить 105 млн точек доступа в сеть и является наибольшим из когда-либо полученных одной компанией. В январе текущего года фирма NextLink приобрела WNP Communications за 542 млн долл. Теперь у NextLink эксклюзивные права почти на 95% рынка LMDS-услуг.

Реальный рынок

Если рассматривать все множество сетевых продуктов и услуг, на развитие которых могут быть выделены инвестиции, то 776 млн долл., вложенных в беспроводные технологии, вполне заслуживают внимания. Однако, по мнению некоторых обозревателей, столь значительные средства вовсе не указывают на изобилие тех услуг, на которые в настоящее время могут рассчитывать сетевые администраторы. Пока компаний, занимающихся эксплуатацией медных и других проводных каналов связи, и инвестиций в них значительно больше, чем фирм, «посвятивших» себя беспроводной связи, и вкладываемых в них средств.

Новички рынка беспроводных технологий, получившие наибольшие инвестиции

КомпанияПродукты или услуги
Formus CommunicationsLMDS-услуги
Triton Network SystemsДоступ к локальной сети
Comm Site InternationalСредства передачи данных
AirNet CommunicationsБазовые телекоммуникационные станции
Unwired PlanetКарманные устройства двунаправленной связи
SpecraSite CommunicationsАнтенные мачты (эксплуатация и сдача в аренду)
Metawave CommunicationsИнструментальные средства разработки, системы управления
UnisiteУслуги совместного использования узлов доступа
XYPointУслуги 911
Radio Local Area NetworksПродукция для ЛВС

Источник: PricewaterhausCoopers/Network World

Так, компания Formus Communications, предоставляющая услуги широкополосной беспроводной связи, способна похвастаться самыми крупными инвестициями: в IV квартале 1997 г. она получила от венчурных фирм 55 млн долл. Вливания во вновь образованную фирму Triton Networks составили в общей сложности чуть более 40 млн долл. Некоторые из таких »новичков» нацелены на зарубежные рынки. В частности, Formus пытается предлагать услуги высокоскоростной широкополосной беспроводной связи на рынках Латинской Америки, Европы и в Азиатско-Тихоокеанском регионе. На внешний рынок стремятся также African Communications Group (Кембридж, шт. Массачусетс) и ARIA Wireless Systems (Буффало, шт. Нью-Йорк).

Но и американский рынок не испытывает недостатка в провайдерах беспроводной связи. Например, Wavespan предлагает беспроводные Ethernet-мосты, Phoenix Wireless поставляет продукты и услуги локальной беспроводной связи, а Aironet продает продукты для беспроводных территориально-распределенных ЛВС пользователям портативных ПК.

Расширение спектра беспроводной продукции радует Джона Гилберта, руководителя технической службы компании Rudin Management, которая обеспечивает эксплуатацию самого известного в Нью-Йорке да и во всем мире здания по адресу 55 Broad Street, где располагаются десятки крупнейших корпораций. «Когда в 1995 г. мы начинали проектировать это здание, — рассказывает Джон, — мне хотелось оснастить все офисы беспроводной связью, однако тогда многих устройств практически не существовало». Теперь на крыше здания установлены антенны компаний Winstar и NextLink, так что фирмы-арендаторы имеют возможность выбора оператора беспроводной связи. Что же касается Rudin Management, она планирует включить беспроводной доступ в пакет услуг для арендаторов здания. Сейчас компания испытывает специальный слабо экранированный кабель, излучающий радиочастоты, который предполагается использовать для связи беспроводных ЛВС или УПАТС с проводной сетью.

Уязвимые места беспроводных технологий

Хотя немало компаний, подобных Rudin, проводят эксперименты с целью внедрения беспроводных технологий, в течение нескольких лет соответствующему сетевому оборудованию принадлежал узкий сектор рынка. Из-за небольшой скорости передачи данных, высоких цен и проблем со взаимодействием аппаратуры различных производителей оборудование беспроводной связи пока мало применяется в корпоративных сетях. Однако с 1997 г., после принятия стандарта IEEE 802.11, закрывающего последнюю из перечисленных проблем — совместимость устройств разных производителей, ситуация начала меняться.

Тем не менее, по прогнозам IDC, «расцвет» беспроводной связи начнется не ранее 2001 г. Основные причины — потребности в более высокой скорости передачи данных и в стандарте для этого технологического решения. Необходимое условие — уверенность клиентов в том, что производители придерживаются данного стандарта.

Рынок услуг фиксированной беспроводной локальной связи до последнего времени также развивался очень вяло. По данным компании Strategic Group, в 1997 г. насчитывался всего 1 млн пользователей этих услуг. Главным тормозом были высокие цены на оборудование и нестабильность связи. Однако Strategic Group прогнозирует рост числа абонентов до 8 млн в 2000 г. и до 47 млн в 2005 г. Такое оживление на рынке компания связывает со снижением цен на аппаратуру и с увеличением интереса к широкополосной связи, в том числе крупных корпоративных заказчиков.

Развитие средств беспроводного доступа пока существенно не изменило работу пользователей мобильных ПК. Сегодня они обычно сталкиваются с двумя проблемами. Во-первых, при перемещении пользователей связь то пропадает, то восстанавливается, а во-вторых, большая часть выпускаемой в настоящее время аппаратуры не приспособлена для комплексной передачи данных.

Как считает Джудит Хортон из AT&T Ventures, успех, выпавший на долю PalmPilot, объясняется именно тем, что в нем задействовано ограниченное число приложений. По ее мнению, в этом же кроется причина не слишком активного развития карманных устройств под Windows CE: «Беспроводные устройства чересчур малы, чтобы «впихнуть» в них все функции настольной системы, а ввод данных очень затруднен».

Билл Фрезза, представитель венчурной компании Adams Capital Management, также полагает, что лишь некоторые из мобильных беспроводных устройств, предназначенных для работы с данными, получат признание. К ним он относит мобильное устройство с миниатюрной клавиатурой Blackberry Mobile за 400 долл., созданное компанией Research (Мошион, шт. Онтарио), которое дает возможность получать и отправлять электронную почту, используя Microsoft Exchange.

Однако пока мобильные беспроводные вычислительные устройства применяются в сетях корпораций достаточно редко. Новая технология часто приходит на смену сотовой связи, как, например, в компании Boston Coach (Эверетт, шт. Массачусетс), предоставляющей автотранспортные услуги в Бостоне и Вашингтоне. Ранее можно было бронировать лишь 800 поездок в день, что значительно меньше нынешних объемов перевозок фирмы. Теперь Boston Coach применяет карманные компьютеры 360LX Hewlett-Packard, а беспроводная связь осуществляется по радиосети BellSouth. Специальное ПО, необходимое для организации диспетчерской службы, было написано на заказ фирмой Dynamic Mobile Data. Интерфейс водителя организован при помощи «горячей» клавиши компьютера.

Результат внедрения — более оперативная связь и увеличение ежедневных выездов почти вдвое. Затраты Boston Coach на ПО составили 150 тыс. долл., оснащение каждой машины карманным компьютером обошлось примерно в 750 долл. По оценкам компании, затраты наверняка окупятся в течение трех лет — срока жизни мобильных компьютеров.

Операторы беспроводной связи сталкиваются также с активной конкуренцией со стороны местных операторов проводной связи. В борьбе за абонентов таким компаниям, как Winstar, приходится держать тарифы на 10—20% ниже, чем у конкурентов. Фирма Teligent обещает каждому потенциальному клиенту те же услуги, что и местный оператор проводной связи (локальную связь, дальнюю связь и доступ в Internet), но на 30% дешевле.

К эре беспроводных услуг — будьте готовы

Итак, насколько скоро к вам придет беспроводная связь, зависит от того, в каком регионе расположен ваш офис и насколько быстро производители смогут решить некоторые технические проблемы, а это, как показывает опыт, обычно требует больше времени, чем предполагается. Поэтому администраторам сетей нужно относиться к беспроводным средствам как к многообещающей технологии, которая еще не вполне готова занять ведущие позиции.

ОБ АВТОРЕ

С Крисом Нерни (Chris Nerney) можно связаться по адресу chrisn@tiac.net.

Поделитесь материалом с коллегами и друзьями