Выйдя из машины, Иван посмотрел вверх. Вечерняя заря догорала, и небо покрывалось густой синевой, на которой появлялись первые звезды. «Кажется, вовремя приехал», — подумал юноша. Открыв багажник, он достал ружье, патронташ, охотничий нож и аккумуляторный фонарь. Нет, Иван не собирался охотиться. Сейчас охота запрещена. Просто с ружьем было спокойнее. Ведь даже себе он не хотел признаться в том, что ему страшно. Как бывает страшно человеку, встретившему нечто таинственное и непонятное.

Когда после затяжных дождей установилась теплая солнечная погода, Иван с друзьями решили сделать вылазку в лес. Молодые люди хотели развеяться и отдохнуть на природе. Один из парней предложил: «Давайте проведем спортивное состязание по сбору грибов. Кто за два часа соберет грибов больше всех, тот станет победителем и получит приз». Предложение всем понравилось, и сразу же по прибытии в лес был дан старт.

Довольно далеко оторвавшись от товарищей, Иван бродил по лесу в одиночестве. Ему не везло. Лишь два подберезовика да несколько подосиновиков лежали на дне корзины. Радостные возгласы друзей, порой доносившиеся до него, задевали самолюбие, и Иван начал нервничать. Неожиданно в самой чаще леса он наткнулся на небольшую забытую вырубку, уже заросшую молодой порослью. В центре этой поляны росла одинокая стройная береза. Едва юноша вышел из-за кустов, как сердце его радостно екнуло. В траве среди пней он увидел до десятка подосиновиков, три подберезовика и большой боровик — мечту каждого грибника. Иван осторожно, чтобы не повредить грибницу, начал срезать грибы. На эту полянку он еще наведается, и не раз. Грибов на вырубке действительно оказалось много, и корзина быстро наполнялась. Но главным трофеем, конечно же, был огромный боровик с толстой тугой ножкой. Юноша почти не сомневался, что станет победителем состязания. Когда корзина наполнилась, Иван расстегнул куртку и сел на широкий пень возле березы. Достав из кармана платок, он вытер пот со лба. И вдруг ему почудился звук, похожий на человеческий голос. Разобрать было трудно, мешал шум листвы. Однако Иван понял: источник голоса находится где-то рядом. Вот звук вновь повторился. На этот раз юноша отчетливо услышал членораздельную речь: «Человек, будь здесь после захода солнца».

Иван подскочил, словно его ужалила змея. Что это? Наваждение? Он опять замер, напрягая слух, и вновь услышал: «Человек, будь здесь после захода солнца». Голос шел со стороны березы. Юноша осторожно подошел к дереву и опять услышал ту же фразу. Звук издавал воздух возле ствола, словно какая-то сила заставляла его колебаться. Иван еще долго стоял возле дерева с растерянным видом. Но больше, как ни прислушивался, ничего кроме шелеста листвы не слышал. Конечно, он никому не расскажет, что здесь произошло, из опасения стать объектом насмешек. Но как же быть? После этого прошло несколько дней, но тот странный голос постоянно звучал у Ивана в ушах. И наконец он решился туда поехать.

Уже порядком стемнело, когда Иван добрался до знакомой поляны. Усевшись на пень возле березы, юноша замер, напрягая слух.

— Ты пришел, человек, — услышал он знакомый голос. — С тобой говорит представитель разумной цивилизации крооков. Крооки жили на Земле более миллиарда лет назад в эпоху царства насекомых. Тогда на планете был влажный теплый климат и буйная растительность. Высоко поднявшись над миром насекомых, крооки изучали природу, планеты и звезды. Мы многого достигли в своем развитии, во много-много раз больше, чем вы, люди. Наши космические корабли улетали к звездам и возвращались. К далеким мирам была отправлена одна из самых больших экспедиций за всю многотысячелетнюю историю нашей цивилизации. Мы достигли далеких миров. Встретили там разумные цивилизации, нашли друзей. Но были и враги. Однако крооки никому не причиняли вреда. Главной ценностью экспедиции были знания. Когда мы вернулись на Землю, с ужасом увидели, что здесь совсем другая жизнь. Царствуют позвоночные, насекомые очень малы и лишены интеллекта. Нам удалось выяснить, что за время нашей экспедиции на Земле произошло глобальное стихийное бедствие и погибло все живое, практически все. Поэтому вы, люди, являетесь представителями второй волны жизни землян. Обнаружив чуждую нам жизнь, мы не стали делать посадку. Корабль долгое время находился над поверхностью Земли на высоте нескольких сотен километров. Крооки изучали новую жизнь планеты: людей, животных, искали насекомых, похожих на себя. И мы нашли их. Но это оказались очень мелкие примитивные создания. Вы их называете тараканами. По внешнему облику крооки очень похожи на тараканов, но только значительно крупнее. Рост крооков достигает полутора метров. Ходим мы на четырех задних конечностях. Передние конечности используем так же, как вы свои руки. Для изучения новых условий на планете субстанция разума нескольких членов экипажа была трансплантирована в материализованное поле и отправлена на Землю. Одним из них был я. Мы находились среди вас незамеченными и передавали на звездолет все, что удавалось узнать. Войти в контакт с людьми мы не решались. Уж очень вы агрессивны и жестоки. Как поступить дальше, мы не знали. Земля, наш родной дом, теперь для нас стала чужой. Но случилась новая беда. В реакторе энергосистемы корабля произошла серьезная авария, и требовалась его немедленная посадка. Крооки приняли решение посадить звездолет. Но было поздно. На высоте нескольких километров от поверхности Земли корабль взорвался. Вы, люди, назвали это взрывом тунгусского метеорита. При взрыве погибли все крооки, включая и плоть тех крооков, сознание которых было трансплантировано в материализованное поле. Однако, не имея зарядки, энергия поля с каждым годом таяла, и сознания крооков исчезали одно за другим. Сейчас остался я один. Моя субстанция хранит в себе много знаний крооков. Я хочу передать их людям. Возле тебя лежит плотный камень. Сейчас в его кристаллическую решетку будет занесена голографическая информация о наших знаниях. При солнечной радиации этого сделать невозможно. Камень будет хранить информацию не более часа. За это время ее необходимо переписать на недавно изобретенном на Земле устройстве под названием компьютер. Изучая жизнь человечества, я изучил и ваши компьютеры. Хочу отметить, что за сравнительно короткий срок люди многого добились в этой области. На этом этапе вы превзошли даже крооков. В свое время, создавая умную машину, мы начинали с построения ее формы, оттачивая весь механизм движений. И только затем снабдили машину интеллектом. Вы же сразу начали с создания интеллекта. Конечно, компьютерам людей еще далеко до совершенства. Но рано или поздно человечество достигнет уровня развития крооков. С нашей информацией это значительно ускорится. Переписать ее очень просто. Для этого необходимо включить компьютер, а рядом расположить кристаллы с записью. В них будет программа, которая войдет в контакт с компьютером, подготовит диск и выведет на него всю информацию. При существующей средней скорости компьютеров это займет около пяти минут. Вы узнаете много неизвестных вам технических решений: как получить безопасные виды энергии, построить летательные аппараты, используя поле гравитации Земли, избавиться от всех болезней. Вы увидите нас — крооков, а также все разумные существа, с которыми мы встречались в далеких мирах, и многое-многое другое. После передачи информации моя субстанция перестанет существовать. Прощай, младший брат!»

Иван слушал тихую речь кроока как завороженный и пришел в себя, только когда наступила тишина. Он заметил, что рядом с ним, в густой траве, появился голубой свет. Раздвинув стебли, юноша увидел, это светится плоский кусок гранита. Свет постепенно становился все ярче и ярче и вдруг вспыхнул всеми цветами радуги. Спустя минуту краски потускнели, но камень продолжал светиться первоначальным голубым светом.

«Все, запись закончилась, — подумал Иван, — у меня времени час, надо спешить». Он прикинул: чтобы добраться до дома, ему потребуется 40—45 минут. Пять минут уйдут на запись в компьютер и десять останутся как резерв.

Иван шел быстро, бережно держа в руке драгоценную ношу. Уже подходя к дороге, он сквозь деревья увидел, что возле его машины снуют какие-то тени. Он побежал и, на ходу сняв с плеча ружье, сразу же выстрелил вверх. Тени метнулись в соседние кусты. Через несколько секунд оттуда раздался шум моторов и на большой скорости выскочили четыре мотоцикла. Молодые парни и девушки, громко смеясь и улюлюкая, скрылись за поворотом.

Иван бросился к машине. Все дверцы ее были раскрыты. Кодовый замок зажигания взломан, а из ниши, где находилась автомагнитола, торчали обрывки проводов. Юноша понял: переписать информацию он не успеет.

— Сволочи! Что же вы наделали! — В негодовании он вскинул ружье и выстрелил в сторону удалившихся мотоциклов. Тут же перезарядив, опять выстрелил. Иван стрелял, пока не истратил все патроны, и обессиленный опустился рядом со своей взломанной машиной.

Кусок гранита еще продолжал светиться. В его атомах была информация, дающая возможность превратить планету Земля в цветущий сад, а жизнь всех людей сделать счастливой. С ее помощью человечество могло преодолеть гигантское космическое расстояние и встретиться с братьями по разуму. Это была информация крооков, больших добрых насекомых, первых разумных обитателей прекрасной голубой планеты.

510