Это был тот редкий случай, когда компания решила приподнять завесу тайны. На мероприятии, посвященном празднованию 35-летия HP Labs, руководство компании рассказало о своем видении будущего компьютерной отрасли.

HP Labs призвана помогать компании оставаться на передовом рубеже науки благодаря исследованиям и разработке технологий, которые будут использоваться через несколько лет
Генеральный директор Hewlett-Packard Карлтон Фьорина смогла на время отложить дела, связанные с планируемым объединением с компанией Compaq Computer, и лично присутствовала на этом мероприятии. Она сказала, что лаборатория олицетворяет собой то, что мы представляем себе, когда произносим слово «открытие». «Когда мне нужно обрести вдохновение, я прихожу сюда», — заметила она.

HP Labs призвана помогать компании оставаться на передовом рубеже науки благодаря исследованиям и разработке технологий, которые будут использоваться через несколько лет в таких областях, как проектирование микросхем, хранение данных, цифровая фотография, печать и беспроводная передача мультимедиа-информации. Эта группа исследователей в течение многих лет работала в атмосфере строжайшей секретности, и лишь недавно посетители получили возможность проникнуть в святая святых компании.

Хотя с течением времени задачи, стоящие перед лабораторией, не изменились, ей не удалось спрятаться от нынешнего экономического спада. Как заметил Дик Лемпмен, первый вице-президент и директор по исследованиям HP Labs, сложная экономическая ситуация породила «острую необходимость» как можно быстрее выпустить технологии на рынок.

«HP порой затрудняется, какой алмаз выбрать из сокровищницы своих изобретений, чтобы отшлифовать его», — сказала Фьорина.

Специалисты лаборатории рассказали о нескольких таких алмазах, «огранкой» которых они занимаются сейчас.

К этим решениям относится программное приложение, позволяющее более эффективно использовать знания, накопленные в организации. Как подчеркнул Бернардо Хуберман, директор подразделения HP Information Dynamics Research, это приложение помогает выявить сотрудников, обладающих знаниями в конкретной области, а затем организовать работу так, чтобы они могли, не разглашая своих имен, отвечать на вопросы коллег.

Данная технология, получившая название «социальное накопление общественных знаний» (social harvesting of community knowledge — SHOCK), использует клиентское программное обеспечение, которое отслеживает и регистрирует Web-страницы, файлы и сообщения электронной почты, поступающие к каждому сотруднику организации. Когда человек задает вопрос, SHOCK анализирует имеющиеся данные о том, кто из пользователей обращался за соответствующей информацией, а затем отсылает ему вопрос по электронной почте.

В такой системе крайне важна анонимность. Никто не может просматривать данные, собранные на каждом клиенте, и никто не знает, кто послал или получил вопрос. Представители лаборатории не сообщили, каким образом им удалось добиться анонимности, но подчеркнули, что сейчас идет оформление патента на данную технологию.

Приложение готово к тестированию в HP Labs, но пока неизвестно, когда оно станет коммерчески доступным, впрочем, как и все остальные решения, представленные на данном мероприятии. Большинство пользователей, по всей вероятности, с настороженностью отнесутся к идее программного обеспечения, которое отслеживает, с какими файлами они работают, и, как заметил один из сотрудников лаборатории, предстоит значительно усовершенствовать защиту типового персонального компьютера, прежде чем кто-нибудь согласится использовать подобные программные инструменты.

Говоря об организации и методах хранения данных в компании, а также об управлении ими, специалисты лаборатории подчеркивают, что прежде всего будут усовершенствованы центры обработки данных. Предполагая, что беспроводные и проводные сети с большой полосой пропускания будут использоваться повсеместно, Рич Фридрих, главный архитектор лаборатории HP Internet Systems and Storage Lab, считает необходимым создание центров обработки данных, которые могут масштабироваться с ростом требований пользователей.

В ноябре Hewlett-Packard выпустила Utility Data Center, содержащий своего рода строительные блоки для создания гигантских центров данных. Представители компании заявили, что Utility Data Center с помощью платформ OpenView и Netaction позволит предприятиям интегрировать серверы, системы хранения и сетевые устройства, выпущенные практически любым производителем.

Концепция центра данных согласуется с представлением HP о создании инфраструктуры, которая позволяет информации «следовать» за пользователями при их перемещении по земному шару.

Как объяснил Джон Сентаг, менеджер лаборатории HP Internet Systems and Storage Lab, эта перспективная концепция будет реализована, когда удастся значительно упростить управление памятью на стороне пользователя. Данные должны храниться в так называемых «федеративных массивах» (под этим понимаются массовые серверы, простое управление которыми позволяет обеспечить высокую надежность).

Хотя для HP физическая инфраструктура по-прежнему остается приоритетным направлением, Фридрих сказал, что истинная мобильность данных станет возможной только после разрушения защитных и экономических барьеров.

«HP Labs стремится предоставить революционные возможности, которые кардинальным образом изменят методы организации защиты», — сказал Фридрих. Идея состоит в том, чтобы создать ситуацию, в которой информация находится в постоянном движении, в силу чего вероятность потери данных компании в случае какого-то одного сбоя сводится к нулю.

Что же касается экономики, то Фридрих считает, что основной упор нужно сделать на увеличение надежности и масштабируемости массовых компьютерных систем, используемых при построении центров данных. Чем больше будет недорогих и надежных систем, тем быстрее удастся добиться настоящей мобильности данных.

Кроме того, лаборатория занимается созданием молекулярных микросхем. В современных полупроводниковых устройствах используются миллионы микроскопических кремниевых транзисторов, которые могут находиться во включенном или выключенном состоянии, представляя тем самым единицы и нули двоичного кода. По мере роста числа транзисторов проблемы тепловыделения и энергопотребления становятся настолько острыми, что всерьез угрожают к концу десятилетия полностью остановить развитие процессоров.

В лаборатории HP Quantum Science Research разработан «молекулярный переключатель», состоящий из нескольких десятков атомов, который может работать аналогичным образом, представляя единицы или нули. По словам Стэна Уильямса, директора этой лаборатории, гибридные микросхемы, объединяющие в себе традиционные кремниевые компоненты с молекулярной электроникой, позволят наращивать производительность микропроцессоров еще по крайней мере 50 лет.

Молекулярной электроникой занимается не только HP Labs, но, как утверждается, именно здесь был создан самый маленький молекулярный переключатель, причем используемые для этого методы можно реализовать и для массового производства. Прототипы переключателей, разработанных в лаборатории, имеют в ширину всего 50 нм, то есть примерно в 100 раз меньше человеческого волоса, но специалисты лаборатории планируют еще уменьшить их размер.

Эти переключатели могут быть связаны вместе с помощью «нанопроводов» (nanowire), тонких нитей, сделанных из платины, углерода или других материалов. С помощью нанопроводов толщиной всего в шесть атомов в HP используют эти переключатели для создания простых устройств памяти. Следующий шаг — объединить их в интегральную микросхему. По его прогнозам, первые молекулярные переключатели будут использоваться в коммерческих продуктах, которые появятся лет через пять-десять.

Сейчас в лаборатории работает около 750 специалистов. За годы существования HP Labs ее штат претерпел множество изменений, вызванных различными структурными преобразованиями, в частности выделением компании Agilent, которой отошел бизнес HP, связанный с производством тестового, измерительного и медицинского оборудования. Как подчеркнул Лемпмен, компания всегда высоко ценила работу своей лаборатории, хотя впервые за все время ее существования в 2002 году бюджет лаборатории не будет увеличен.

«Наши показатели не изменились, — сказал он по поводу годового бюджета HP Labs, — что само по себе, учитывая сложную экономическую ситуацию, уже неплохо».

Поделитесь материалом с коллегами и друзьями