Джон Сили Браун, руководитель Xerox PARC: "Отличительной чертой современных ИТ является их удобство и эффективность"
Улеглись пронизывающие ветра, которыми чересчур заигрался не в меру и не ко времени расшалившийся Эль-Ниньо, и в Койот-Хилл наконец-то пришла весна. Теплый дождик пробудил пчел, и они облепили цветы мака и жасмина. Мы вышли из машины, чтобы перекусить и погреться под весенним калифорнийским солнышком. Возле дороги стоял указатель с неброской надписью Xerox Palo Alto Research Center ("Исследовательский центр компании Xerox в Пало-Альто"). Обычное с виду здание, расположенное за указателем, вроде бы ничем не отличалось от сотен других строений Кремниевой Долины, и все же оно было особенным. Ведь именно здесь зародились персональные компьютеры и распределенная обработка информации.

"Передовая технология вышла из стен нашего здания, и произошло это восемнадцать лет назад, - заметил Рамана Рао, технический директор компании InXight Software, входящей в состав корпорации Xerox. - Сегодня ее можно встретить повсюду. Она перевернула мир".

Действительно, трудно переоценить значение изобретений, которые были сделаны в центре Xerox PARC в 70-х и начале 80-х. Список открывает графический пользовательский интерфейс с пиктограммами и выпадающими меню. Далее следуют технология редактирования WYSIWYG, перекрывающиеся окна, дисплей с побитовой картой, Ethernet, лазерная печать, объектно-ориентированные языки программирования, портативные компьютеры и корпоративная электронная почта.

Одним из самых серьезных промахов Xerox за всю ее историю считают безвозмездную передачу технологии пользовательского интерфейса компании Apple Computer. Кроме того, Xerox разрешила использовать свои разработки и другим фирмам Кремниевой Долины. Между тем попытка компании предложить рынку компьютер собственного производства закончилась неудачей.

Сегодня после продолжительного затишья легендарный центр Xerox PARC вновь готов определять будущее вычислительной техники. "В 80-е годы многие утверждали, что исследовательский центр долго не протянет, и я рад, что эти прогнозы не осуществились, - отметил глава компании Novell Эрик Шмидт. - Новое поколение исследователей продолжает дело своих предшественников и укрепляет научный фундамент, заложенный основателями PARC.

Среди последних разработок можно особо выделить технологию "гиперболического дерева", которая обеспечивает вывод на экран псевдотрехмерного изображения, предназначенного для комплексного просмотра сложных данных. Именно на основе этих концепций будет строиться графический интерфейс следующего поколения".

Сегодня сотрудники Xerox нелестно отзываются о своем собственном изобретении, современном графическом пользовательском интерфейсе, основанном на "парадигме WIMP" (Windows, Icons, Menus, Point-and-click - окна, пиктограммы, меню, технология "укажи и щелкни"). По их мнению, данный интерфейс совершенно не приспособлен к работе с огромными сложными иерархическими информационными структурами (яркий пример такой структуры - World Wide Web).

Гиперболическое дерево (Hyperbolic Tree) - первый представитель семейства компонентов пользовательского интерфейса нового поколения, которые в Xerox PARC обозначают словосочетанием wide widgets. Концепция широкого спектра представляет собой расширение традиционной технологии point-and-click и реализует механизм "посмотри и перейди", позволяющий легко ориентироваться в сложных структурах данных и выбирать информационную область без щелчка; для этого достаточно установить на нее указатель мыши.

Недавно Xerox через компанию InXight Software предоставила лицензии на применение данной технологии создания пользовательского интерфейса ведущим производителям программного обеспечения, а также компаниям, разрабатывающим поисковые средства для Internet.

Технология гиперболического дерева заимствована у организаций, занимающихся научными исследованиями и моделированием. "Мы пришли к выводу, что при создании офисных приложений сможем использовать подход, применяемый учеными для представления больших, сложных для понимания и быстро меняющихся субстанций, скажем, таких как белки или облака, - пояснил Рао. - Документы, циркулирующие в Сети, также очень быстро меняются, они сложны для понимания и велики по объему".

Словосочетание Xerox PARC сегодня по-прежнему ассоциируется с простотой и удобством. Так было и 25 лет назад, когда в стенах центра появились на свет компоненты WIMP.

"Отличительной чертой современных информационных технологий является их удобство и эффективность, - отметил руководитель Xerox PARC и научный директор корпорации Xerox Джон Сили Браун. - Именно этого нам недоставало на протяжении многих лет. Сейчас при выполнении любых работ пользователь, сам того не замечая, сталкивается со сложными технологиями".

Около 90% ресурсов человеческого мозга обрабатывают информацию, поступающую от органов чувств, и только 10% клеток отвечают за мышление и логический вывод. Для компьютерного пользовательского интерфейса, к сожалению, характерно обратное соотношение. Появление новых технологий (таких, как гиперболический браузер) должно исправить сложившееся положение.

Работа над новыми средствами, улучшающими условия труда пользователей, ведется в Xerox PARC не ради чистой науки. Человеку с плохим зрением нужны новые очки, чтобы по-новому взглянуть на мир. Исследование бизнес-процессов показало, что практически везде организация труда оставляет желать лучшего.

Xerox PARC пригласил четырех известных специалистов по эргономике, которым было поручено изучить возможные способы выполнения тех или иных функций. В ходе двухлетнего исследования работы международного аэропорта в Калифорнии эксперты Xerox PARC и компании Steelcase провели опрос сотрудников аэропорта и сделали видеозапись выполняемых ими основных операций. В результате специалисты пришли к очень важному выводу: отдельные компоненты сложной системы следует рассматривать только в комплексе. Для повышения точности оценок необходимо понять, какая роль в системе отводится телефону и радио, а также бумажным документам.

"Сотрудники Xerox PARC, и особенно руководитель проекта Люси Сачмэн, проделав фантастический объем работ, сумели определить взаимное влияние отдельных частей сложной системы и представили совершенно уникальный отчет, - отметил Ларри Кили, президент консультационной фирмы Doblin Group, специализирующейся на разработке проектов для аэропортов. - Продукты Xerox сегодня отличаются высокой эффективностью и доступностью. Компании удалось добиться этого благодаря кропотливому анализу социального и культурного воздействия новых технологий на общество".

Люси Сачмэн возглавляет в Xerox PARC подразделение Work Practice & Technology и требует от своих подчиненных глубокого понимания исследуемой предметной области и умения поставить себя на место тех работников, деятельность которых они изучают: "Люди, с которыми мы общаемся, часто недооценивают эффект, полученный от применения новейших технологий".

При создании системы выборки документов, заказанной одной из юридических фирм, Сачмэн пришлось изучать порядок работы адвоката с документами: "Казалось бы, что может быть проще: взял документ и положил его в папку. Вывод вроде бы очевиден: исследовать тут нечего, и надо просто исходить из собственного опыта. А ведь для того, чтобы поместить документ в нужную папку, адвокату часто бывает достаточно всего лишь взглянуть на его внешний вид. При этом он даже не читает заголовок. Этот аспект был учтен, и сегодня корпоративная электронная система выводит на экран графическое изображение первой страницы документа. Текст на этой странице прочитать практически невозможно, зато внешний вид у нее точно такой же, как у оригинала".

Корпорация Xerox называет себя "компанией, помогающей клиентам обрабатывать документы". При этом трактовка термина "обработка документов" расширяет границы основного бизнеса Xerox, связанного с производством копировальных и печатающих устройств. "Документ - это носитель информации, позволяющей создавать, извлекать, объединять знания и обмениваться ими, - подчеркнул Браун. - Из исследовательского бюджета Xerox PARC, который составляет 60 млн. долл., финансируется развитие всех технологий, повышающих эффективность выполнения этих задач. Мы занимаемся как разработкой отдельных решений, так и формированием целостной корпоративной культуры будущего. Наши эксперты по эргономике постоянно ищут скрытые резервы экранного интерфейса".

На вопрос о том, какие из многочисленных проектов Xerox PARC более всего способствуют улучшению организации труда, Браун отметил, что компания стремится найти оптимальное сочетание передовых компьютерных технологий с достижениями других областей науки.

Например, существует проект устройства, представляющего собой металлический стержень, к которому крепятся микроскопические датчики и специальные механизмы. Если по стержню наносится удар и в нем возникают колебания, информация передается на компьютер, который приводит в действие соответствующие механизмы. Такая технология, в частности, может помочь сохранить здание во время землетрясения.

"Компания Xerox предпримет все возможные меры для защиты своей технологии, - подчеркнул Браун. - В 70-х годах мы все время откладывали регистрацию патентов, и они не приносили фактически никаких дивидендов. Однако сегодня мы очень серьезно относимся к защите собственной интеллектуальной собственности".

Рао, однако, предостерег от чрезмерно прямолинейного подхода к этому вопросу: "Могущество джинна, сидящего в плотно запечатанной бутылке, которая к тому же затерялась на дне моря, эфемерно. С этой точки зрения компания сохранит в неприкосновенности свою интеллектуальную собственность и не позволит ее разбазаривать. Однако если средства, затраченные на разработку передовых технологий, не окупятся за короткий срок, очень скоро новые исследования нечем будет финансировать".

Отвечая на вопрос о том, как совместить широкое распространение технологий с защитой интересов акционеров, Рао посоветовал сочетать политику кнута и пряника, защищать свои технологии патентами и предоставлять лицензии другим производителям.


Гэри Антес - внештатный редактор Computerworld. Электронную почту ему можно направлять по адресу gary_anthes@cw.com.

Гиперпоиск

В основе браузера, построенного на базе технологии гиперболического дерева (одного из продуктов семейства VizControls, распространяемого компанией InXight Software), лежит концепция "центр плюс фон". Основная информация размещается в центре экрана, а дополнительные сведения - по краям. Если пользователь перетаскивает какой-либо элемент в центр, то этот элемент увеличивается, в центральной части экрана отображаются его детали, а на периферийных участках - связанные с ним данные.

Интерфейс гиперболического дерева позволяет разместить на экране огромные объемные информации. Создается впечатление, что информация просматривается через вогнутую линзу, при этом охватывается очень широкая перспектива. Желающим посмотреть, как реально выглядит этот интерфейс, рекомендуем ознакомиться с демонстрационной версией, которая находится на узле www.inxight.com/products/hw/infoseek.htm.

Технология цветного гиперболического дерева позволяет запоминать предыдущие действия и быстро переводить систему в одно из предшествующих состояний. Например, в процессе путешествия по Web на экране отображаются все узлы, которые посещались ранее. Чем активнее пользователь работал на каком-либо этапе, тем гуще будет соответствующая часть дерева.

"Оператор, использующий традиционный интерфейс point-and-click, должен четко представлять, какие действия необходимо выполнить на следующем этапе, и уметь быстро выбрать нужный элемент из прокручиваемого списка, - отметил технический директор компании InXight Software Рамана Рао. - Интерфейс гиперболического дерева позволяет оперативно найти всю необходимую информацию непосредственно на экране монитора. При этом наиболее важные данные размещаются прямо перед глазами пользователя, в центре экрана, а дополнительные сведения - у краев".

"Концепция гиперболического дерева кажется очень простой, даже очевидной, - заметил один из соавторов изобретения Джон Лампинг. - Первый гиперболический браузер был написан за выходные. Однако он был не вполне интуитивен, и потребовалось еще около месяца на то, чтобы привести его в требуемый вид. Чем проще выглядит интерфейс, тем больше в него вложено труда".

- Гэри Антес


VizControls

Лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать (или прочитать). Увидеть - да, но что? Все годы развития компьютерных интерфейсов человек был вынужден "подгонять" свое восприятие под экранный интерфейс. Такова была парадигма GUI, которую исследователи Xerox PARC назвали WIMP (Windows, Icons, Menus Point-and-Click). Сейчас она уже изживает себя. Сотрудники PARC готовы предложить другие интерфейсные технологии, которые позволят работать одновременно с тысячами, даже миллионами объектов. Еще недавно это были только идеи - теперь же на их основе созданы программные пакеты, которые разработчики могут быстро интегрировать в свои.

Создатели технологии Inxight VizControls исходили из возможностей человеческого зрения, его способности мгновенно выделять наиболее важные объекты, следить за движущимися предметами, фиксировать границы объектов и связи между ними. Технология VizControls позволяет:

  • выделять существенные свойства информации, выявлять тенденции и устоявшиеся схемы, равно как и отклонения от них, а также разного рода искажения;
  • выделять конкретные элементы из большого объема информации;
  • просматривать большие объемы информации и перемещаться по ним, быстро делая заключения о смысле и наиболее значимых элементах;
  • делиться знаниями о структуре информации, чтобы она была понятна другим.

Можно выделить несколько элементов нового пользовательского интерфейса.

Стена, уходящая в бесконечность

Дает пользователям возможность организовывать и просматривать большие объемы информации линейного характера или документов. Документы располагаются в декартовой системе координат, каждая из осей соответствует какому-либо критерию, к примеру типу файла и автору, что позволяет выявить сложившиеся закономерности и шаблоны. Достаточно щелкнуть клавишей мыши на объекте, и стена "приходит в движение", так чтобы в центр внимания попадали определенные группы документов или данных.

Пирамидальное дерево

Эта функция позволяет организовать большой массив документов или файлов в древовидную структуру, вывести на экран 80-страничный график, перемещать имена, просматривать изменения в режиме реального времени, а также получить единое представление о сложной иерархической структуре, представляя ее в виде трехмерного конуса. Возможности трехмерного представления позволяют более эффективно использовать экранное пространство.

Увеличительная таблица

Эта функция позволяет просматривать таблицы, содержащие в сотни раз больше информации, чем традиционные электронные таблицы. Увеличительная таблица сочетает символьное и графическое представление в единый понятный образ, который пользователь может без труда настраивать. Выбранные элементы таблицы как бы попадают под увеличительное стекло.

Поделитесь материалом с коллегами и друзьями