Рынок сетевых компьютеров просуществовал еще один год. Когда же начнется (и начнется ли вообще) его рост?

Большинство аналитиков сходятся во мнении, что 1998 год станет переломным для рынка сетевых компьютеров. Этот год ознаменует либо окончательный провал, либо начало долговременного развития рынка этих устройств. Сторонники идеи сетевых компьютеров делают упор на то, что данные устройства пока еще слишком молоды. Однако в задержке развития нового рынка виноваты в первую очередь сами производители: недостаточно активный маркетинг и отсутствие определенности - вот два основных препятствия на пути признания сетевых компьютеpов.

После краткого всплеска активности в нынешнем году на этом сегменте рынка, похоже, воцарилось затишье. Многие оценивают возможности сетевых компьютеров, но никто их не покупает, по крайней мере, если говорить о крупных закупках. Неопределенность в отношении сетевых компьютеров, их преимуществ и области применения этих усройств - вот что мешает развиваться молодому рынку. Некоторый прогресс был достигнут в разработке спецификации сетевого компьютера, но до появления общепринятого стандарта еще очень далеко.

Компании, уже вроде бы выпустившие сетевые компьютеры (IBM, например), сейчас утверждают, что это были лишь опытные образцы, но не полноценные продукты. До конца года IBM собирается выпустить "настоящий" сетевой компьютер на основе Java - Network Station.

Чтобы рынок сетевых компьютеров начал развиваться, должны произойти три события.

  • Крупномасштабная закупка сетевых компьютеров (от 25 до 50 тыс. систем) одной из известных компаний.
  • Появление серьезных, надежных и стабильно работающих Java-приложений.
  • Выработка стандартной общепринятой спецификации сетевых компьютеров.

    Все течет, все изменяется

    Задача привлечения покупателей осложняется еще и тем, что производители сетевых компьютеров преследуют сразу несколько целей и периодически "изменяют" набор функций сетевого компьютера. Одна из основных задач сторонников сетевых компьютеров - борьба против Microsoft, которую они и ведут с переменным успехом: иногда гиганта удается устрашить, иногда приходится отступать под натиском его ответных ударов.

    В самом начале основным аргументом в пользу сетевых компьютеров была низкая стоимость аппаратного обеспечения. Однако со временем выяснилось, что подобное устройство стоимостью 500 долл. приносить прибыль не будет. Затем появились новые соображения, ставшие движущей силой развития рынка: низкая общая стоимость владения, легкость администрирования и обслуживания сети.

    У администраторов локальных сетей на основе ПК, расходующих массу ресурсов и денег на управление ими, появилась надежда на изменения. Сопротивление Microsoft только увеличивает давление на нее со стороны других компаний и потребителей.

    В ответ компания пообещала своим клиентам предоставить им решение задачи администрирования локальных сетей в виде NetPC и Zero Administrative Kit. Несмотря на то что оба опытных образца NetPC явно не выдерживают конкуренции с сетевыми компьютерами, отдельные предприятия, потратившие большие средства на технологию ПК, готовы ждать появления серийных моделей NetPC. Производителям сетевых компьютеров придется решать эту проблему.

    Какой он - "настоящий" сетевой?

    Чтобы оценить сетевой компьютер как альтернативу ПК, надо знать его преимущества. Однако оказывается, что перечислить их не так просто: у различных производителей наготове разные определения сетевого компьютера.

    Сетевым компьютером, кроме разработанной Open Group эталонной модели на основе Java, сейчас называют также Internet-терминалы, Windows-терминалы и иные тонкие клиенты.

    Более того, даже сама корпорация Oracle - автор идеи сетевого компьютера - в последнее время стала смотреть на это устройство несколько по-иному. В самом начале Oracle ориентировалась на сектор корпоративных сетевых компьютеров. Сейчас же компания занимается выпуском сетевых компьютеров для потребительского рынка, или, если быть точным, телевизионных Internet-приставок. Тем не менее руководство Oracle называет их сетевыми компьютерами.

    Производителям сетевых компьютеров придется преодолеть этот барьер. Различные противоречия, связанные с сетевыми компьютерами, необходимо прояснить, иначе корпоративных закупок им не видать.

    Причина подобных разночтений до конца не ясна. На первой пресс-конференции, посвященной сетевому компьютеру, говорили о различных его реализациях, но в качестве основы для любой из них называл язык Java и приложения, "написанные однажды, но работающие везде".

    Похоже, при отсутствии жизнеспособных Java-приложений производители сетевых компьютеров делают попытки заранее выйти на рынок с уже имеющимися у них моделями сетевых терминалов. Лишь крупные компании (такие, как Sun Microsystems и IBM) могут позволить себе ждать до тех пор, пока Java-приложений станет достаточно, чтобы можно было оказать поддержку эталонной модели. (А тем временем в качестве замены старым терминалам IBM выпустила ограниченную версию сетевых компьютеров.)

    Влияют ли столкновения интересов на рост рынка?

    Как считают аналитики, противоборство интересов IBM и Sun представляет угрозу долголетию рынка сетевых компьютеров. Хотя обе они вкладывают изрядное количество денежных средств и ресурсов в проекты, связанные с сетевыми компьютерами, финансовое благополучие обеих компаний зависит вовсе не от успеха нового рынка. Компании останутся в выигрыше в любом случае.

    IBM открыла целое подразделение по производству и маркетингу сетевых компьютеров. Тем не менее, в отличие от мелких производителей, она может позволить себе делать инвестиции одновременно в сетевые компьютеры, ПК и NetPC и даже способствовать развитию конкуренции между этими устройствами.

    Как сказал Хоуви Хангер, директор маркетинга IBM NC Division, компания намерена создать целый ряд сетевых решений и предоставить пользователю право выбора лучшего из них.

    По мнению независимого аналитика Майкла Блейна, у IBM есть все возможности для активного продвижения сетевого компьютера. Быть может, IBM не использует их лишь потому, что сетевой компьютер способен принести меньшую прибыль, чем ПК и другие продукты. Идея сетевого компьютера представляется реселлерам не слишком заманчивой, поскольку он требует меньше ухода и услуг по поддержке, чем, скажем, ПК.

    Вопрос о долговременной поддержке со стороны крупных компаний очень важен, ибо мелкие производители сетевых компьютеров по большей части еще не успели завоевать доверия потребителей, достаточного для того, чтобы предлагать им новую технологию. Они не располагают средствами и ресурсами, необходимыми для широкомасштабного развития рынка сетевых компьютеров.

    Почему системные администраторы не доверяют сетевым компьютерам

    Когда речь идет о новой технологии, "испытывать" ее отваживается далеко не каждая компания. Это относится и к сетевому компьютеру. Риск, связанный с использованием никем не опробованной технологии, слишком велик, а новая среда чересчур нестабильна для работы ответственных бизнес-приложений. Поэтому многие компании готовы рассматривать сетевые компьютеры в качестве возможного бизнес-решения, но практически никто не отваживается на их применение. Как сообщил Хангер, экспериментальные системы на основе сетевых компьютеров ввели в действие всего около 1,5 тыс. клиентов IBM NC Division.

    Во многих случаях специалисты из информационных отделов предприятий просто не уверены, что экономия, обеспечиваемая сетевыми компьютерами, стоит затраченных на них денег. Отчасти эта неуверенность связана с тем, что информационные службы по большей части не имеют возможности подсчитать объем экономии на обслуживании конечных пользователей, а на многих предприятиях эта статья расходов вообще не учитывается.

    С другой стороны, сетевые компьютеры обеспечивают ощутимую экономию на аппаратном и программном обеспечении: расходы на них составляют, как правило, большую часть бюджета информационных служб. Возможно, производителям сетевых компьютеров следует апеллировать не к руководителям информационных отделов, а к финансовым директорам и главным бухгалтерам, которые лучше поймут, насколько важна возможность экономить на обслуживании конечных пользователей.

    Кто решится первым?

    Проблема, в частности, заключается в отсутствии четкой области применения сетевых компьютеров (за исключением использования их в качестве замены терминалов). Пилотные проекты постепенно очерчивают круг потенциальных пользователей сетевых компьютеров - сюда входят, например, туристические агентства, банки и страховые компании.

    Однако, поскольку подобных экспериментов пока довольно мало, никто не знает, действительно ли сетевые компьютеры принесут выгоду, и все ждут, когда кто-нибудь первым начнет их применение.

    Как утверждает IBM, у нее есть клиенты, заказавшие более 10 тыс. систем Network Station. Однако ни один из них не желает раскрыть своего имени, дабы оказать помощь развитию рынка сетевых компьютеров. А ведь достаточно, чтобы всего одна известная корпорация приобрела крупную партию и открыто сообщила об этом.

    Таким лидером вполне могла бы стать Federal Express. По некоторым данным, она вот-вот купит более 50 тыс. сетевых компьютеров. Если такая сделка совершится, рынок сетевых компьютеров ожидает взрывной рост: за FedEx немедленно последуют и другие компании списка Fortune 500.

    Затишье перед бурей

    Итак, в следующем году благодаря признанию новой платформы крупными корпорациями, а также появлению надежных Java-приложений и "настоящих" сетевых компьютеров на основе Java этот рынок будет переживать бурный рост.

    Однако проблемы останутся прежними. Производители сетевых компьютеров должны будут, отказавшись от компромиссных решений, попытаться предельно четко сформулировать свои цели.


    Сетевой компьютер в России по-пpежнему в диковинку

    Если на Западе сетевые компьютеры сегодня уже достаточно знамениты, российские клиенты пока только присматриваются к диковинным компьютерным новинкам, поставляемым в нашу страну корпорациями Sun Microsystems, IBM и Oracle. Пожалуй, наибольшее число поставок сетевых компьютеров в Россию приходится в настоящий момент на Java-станции (Java Stations) компании Sun. Согласно оценке Александра Лунева, системного инженера российского представительства Sun, в Россию уже поставлено не менее 300 Java-станций. Еще некоторое количество машин готовится к отгрузке или находится в пути. Как правило, российские клиенты закупают их совсем небольшими партиями - от 2-3 до 10 штук. Возможно, подобные масштабы закупок Java-станций связаны еще и с тем, что клиенты Sun Microsystems ожидают появления более новых моделей.

    Java-станции имеются практически у всех партнеров Sun, небольшая часть поступила в учебные заведения. Сведения о других клиентах, решивших приобрести эти сетевые компьютеры, пока не разглашаются. Берут Java-станции в основном для того, чтобы испытать их на деле, познакомиться, попытаться адаптировать для них программное обеспечение, а уже затем принимать решение о массовых закупках этих устройств и об использовании их в своих проектах.

    В опытной эксплуатации у отечественных клиентов находится также около 30-40 сетевых компьютеров, созданных в соответствии с концепцией компании Oracle. Как рассказал менеджер по технологиям московского представительства Oracle Михаил Елашкин, наибольший интерес к ним проявляют банковские учреждения, предприятия нефтегазовой отрасли и государственные структуры. В Россию поставляются в основном сетевые станции с RISC-архитектурой компании Acorn, а также компьютеры компании Funai, оснащенные процессорами Intel, но имеющие не совсем обычную для персональных компьютеров конфигурацию ПЗУ с хранящимся в нем Java-браузером. И те и другие работают под управлением клиентского варианта операционной системы NCOS, загружаемой с сервера. В качестве сервера обычно используются Intel-совместимые машины с процессором Pentium 200 МГц (так дешевле) и операционной системой NCOS. Эта ОС разработана компанией NCI на основе FreeBSD.

    Еще один производитель - корпорация IBM - в России пока пpеднамеренно сдерживает интерес к своим сетевым станциям (Network Stations), ожидая их полной локализации (она должна завершиться в первом квартале будущего года). Об этом сообщил директор по маркетингу продукции и развитию каналов сбыта подразделения AS/400 российского представительства корпорации Василий Якир. Однако уже сейчас к новой технике проявляют интерес банки, а также клиенты из числа государственных предприятий и организаций.

    В настоящее время IBM разрабатывает, вероятно, самый крупный проект, предусматривающий использование сетевых станций. В рамках этого проекта заказчику должно быть поставлено около 1000 сетевых станций. Имя клиента пока держится в тайне, однако известно, что он представляет область транспорта.

    - Михаил Зырянов,
    Computerworld Россия

    Поделитесь материалом с коллегами и друзьями